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S&P 500: 2023 Highs and the Year Ahead

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In the Year Till Date (YTD) as of the 11th of December, the S&P 500 has risen to around 20.5%. For all intents and purposes, the index will close the year at a net positive albeit nowhere close to the highs seen in July. Since the S&P 500 is widely considered to be the “U.S. market”, there is an imputation in some quarters that inflation/affordability concerns – along with other issues – have been shrugged off by key participants. This isn’t exactly true.

Historical Sector Analysis

A historical analysis of the index – along with a consideration of the somewhat-interrelated evolution of aggregated investor favour and the American economic engine – yields some fascinating insights:

In the year after the levee broke on the subprime mortgage market (i.e. 2009), there was an overall “normalization” of the index’s sectors, with the Real Estate sector remaining deflated but active. A couple of years after the effects of the Global Financial Crisis (GFC) were largely shrugged off (i.e. 2015), a degree of “realignment” is visible: while Energy and Consumer Staples retreated a little, nearly every other sector registered slight gains except for Information Technology (a particularly large subset of “tech” stocks).

Note: The tables are computed using the portfolio holdings of the ETF SPY. In 2009, “Not Classified” were largely “downstream” energy companies, Altaba (the now-extinct parent of Yahoo!) and Dollar General. From 2015 onwards, it was U.S. Cash.

In the present year, nearly every sector outside of Information Technology and the “tech-adjacent” Consumer Discretionary (consisting of the likes of Amazon and Shopify, among others) have shrunk in weight relative to 2015. Communication Services, which consists of the likes of Alphabet Inc and the Walt Disney Company, has held steady.

The weighted-average price within each sector, however, shows that sector performance relative to the index is heavily skewed:

In terms of performance in each quarter (plus the 11th of December) relative to the 2022’s End of Year (EOY) weighted average, Information Technology, Communication Services and Consumer Discretionary (i.e. “Tech” and then some) have shown the most extreme price swings upwards. Financials, all things considered, also remained somewhat resilient and registered strong and steady gains after Q1. The performance of nearly every other sector, however, is largely correlated with inflationary price increases through the year with no substantial overall forward outlook suggesting growth in unit consumption being imputed.

However, rising tides haven’t raised all boats within each sector but not every sector has had a similar fate:

With respect to the constituents present at EOY 2022 (and not new entrants or re-entrants), “consumer-facing” sectors such as Utilities, Consumer Staples and Health Care have had seen the highest percentages of value deflations – calculated as price seen in EOY 2022 versus the 11th of December. Geopolitical tensions lie heavy on the Energy sector, with crude oil doldrums likely to keep this sector running at neutral in 2024. Real Estate, meanwhile, has had a “fair” year with a nearly equal performance on both sides.

Stocks: Winners and Losers

In 2023, much ado was made about the “Magnificent Seven” – a collection of seven “tech” companies that have been attributed to the greatest amount of movement. In historical terms, however, the story is a little more nuanced:

As of the 11th of December, Alphabet, Microsoft and Apple have had a 200-400% increase in index weight relative 2009. In the YTD, these companies’ weights have risen by 21-45%. Amazon’s weight has grown by 874% since 2009 and 48% in the YTD. In the YTD, Tesla’s 65% weight growth outpaced all about one of the Magnificent Seven: Nvidia Nvidia is an outright champion of the Magnificent Seven, registering a 3,600% growth since 2009 and 162% in the YTD.

In terms of net performers, however, not all of the Magnificent Seven feature in the Top 10 Performers in the YTD. However, all of the performers were “Tech and then some” companies.

While the two biggest laggards this year were also “Tech” stocks, the other 8 were from “consumer-facing” sectors. On the other hand, cruise ship companies Royal Caribbean Cruises and Carnival Corporation have had their strongest showing in years.

Macroeconomic Warnings

It bears noting that Real Estate, once a cornerstone of the American buyer, is steadily eroding in its consideration as a “consumer-facing” sector: as early as 2021, it was reported that around a quarter of all U.S. homes were purchased by private investors, thus leading to an increase in rents across the U.S. Earlier this month, a municipal agency in Boston determined that private investors – an active buyer segment since 2004 – bought a little under a quarter of all homes in the city and drove up rents by up to 70% in the past two years.

Mortgages and junk bonds are typically heavily overleveraged spaces which J.P. Morgan warns in its outlook for 2024 are under increasing stress.

Given that this stress weighs less on the average private investor than on the American buyer, the argument for Real Estate being a bellwether for “average” consumer behaviour grows ever weaker.

The cruise ship companies’ performance is largely attributable to two reasons. Firstly, falling oil prices imply that “bunker” fuel is substantially cheaper and thus a significant operational cost saving for these companies. Second, they are the incidental beneficiaries of a looming gap between generations of Americans. As per a Bank of America report published in June, spending increased by 5.3% for Traditionalists (born 1928-1945) and 2.2% for Baby Boomers. In contrast, spending fell by about 1.5% for younger generations. Older generations splurged on the likes of travel, vacation and restaurants while the more-numerous younger generations face looming (and growing) student debt.

Neither the cruise ship companies nor home-building companies such as PulteGroup could be considered the leading components of the S&P 500; they presently account for a total of 0.17% in weight. Overall, JP Morgan also states in its outlook that America’s large-cap and “tech” stocks are valued over interquartile ranges. When considering the entirety of the globe’s equities, the bank contends that U.S. valuations seem entirely reasonable, given that free cash flow margins are 30% higher than they were 10 years ago and an average 11x EBITDA to interest expense.

However, what is evident is that the typical overvaluation (relative to earnings) seen in almost every American stock is steadily eroded in both mid- and small-cap stocks. This ongoing rationalization will inevitably creep into more and more stocks in the “Large Cap” space. The bank’s strategists contend that the U.S. economy could see a growth slowdown in the first half of 2024 but wouldn’t fall into a recession (at least in the technical sense).

The ongoing crush on spending upon the more-populous younger generations has not been commented upon in depth.

Index Levels and Factors to Consider in 2024

On the 13th of December, the Federal Reserve announced that interest rates will be left steady (as expected) with a forward-looking projection indicating that the policy rate will be lower by the end of 2024. While Year-on-Year (YoY) Consumer Price Index (CPI) has been nowhere close to the Federal Reserve’s target of 2%, the central bank seems disinclined to be more aggressive in mopping up excess money supply at the risks of upending markets even further in a year that is likely to be highly contentious (politically). If November’s trajectory (which largely incorporated the status quo) is any indication, it is likely that the S&P 500 will close the year at 4,800-4,830 range, i.e. 25-26% higher than EOY 2022.

The high growth seen in this year, however, and the increasing lack of breadth in corporate performance is a cause for pause with substantial empirical rationale. Since the GFC, no year like the present has been followed by a similar year of high performance.

This assertion, of course, discounts pandemic-era trajectory patterns and the massive injection of U.S. dollars into the system. Upon considering other years, however, it can be expected that 2024 will have the index experiencing a single-digit percentage growth.

A growth slowdown in the first half (H1) of 2024 is readily apparent due to current rates creating a strong pipeline of demand for the likes of Treasury Bills and high-quality corporate paper over small- and mid-cap companies as well as those in the early-stage growth while also limiting further overvaluation of top-of-the-line companies. In the second half (H2), easing rates will likely also enable financing for consumers, small- and mid-cap companies, thus creating decent tailwinds for sector rotation away from “tech” towards “consumer-facing” sectors. AI can be expected to attract investor focus until the near- to mid-term and the resulting operational cost savings on broad corporate earnings over the long run is expected to be substantial.

All factors considered, a growth rate of 6.5-7% is entirely feasible for the next calendar year. Combining this growth range with the estimate for the current year, the S&P 500 can be estimated to be entering the 5,110-5,170 range by the end of 2024.

Market movement is not expected to be predominantly unidirectional over the next couple of quarters, which means that professional investors can consider boosting returns via tactical trading using leveraged ETPs. Click here for a complete list of Leverage Shares’ products.

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Julian Manoilov

Marketing Lead

Julian è entrato a far parte di Leverage Shares nel 2018 come parte della prima espansione della società in Europa orientale. È responsabile della progettazione di strategie di marketing e della promozione della notorietà del marchio.

Violeta Todorova

Senior Research

Violeta è entrata a far parte di Leverage Shares nel settembre 2022. È responsabile dello svolgimento di analisi tecniche e ricerche macroeconomiche ed azionarie, fornendo pregiate informazioni per aiutare a definire le strategie di investimento per i clienti.

Prima di cominciare con LS, Violeta ha lavorato presso diverse società di investimento di alto profilo in Australia, come Tollhurst e Morgans Financial, dove ha trascorso gli ultimi 12 anni della sua carriera.

Violeta è un tecnico di mercato certificato dall’Australian Technical Analysts Association e ha conseguito un diploma post-laurea in finanza applicata e investimenti presso Kaplan Professional (FINSIA), Australia, dove è stata docente per diversi anni.

Oktay Kavrak

Head of Communications and Strategy

Oktay è entrato a far parte di Leverage Shares alla fine del 2019. È responsabile della crescita aziendale, mantenendo relazioni chiave e sviluppando attività di vendita nei mercati di lingua inglese.

È entrato in LS da UniCredit, dove è stato responsabile delle relazioni aziendali per le multinazionali. La sua precedente esperienza è in finanza aziendale e amministrazione di fondi in società come IBM Bulgaria e DeGiro / FundShare.

Oktay ha conseguito una laurea in Finanza e contabilità ed un certificato post-laurea in Imprenditoria presso il Babson College. Ha ottenuto anche la certificazione CFA.

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Research
Sandeep è entrato a far parte di Leverage Shares nel settembre 2020. È responsabile della ricerca sulle linee di prodotto esistenti e nuove, su asset class e strategie, con particolare riguardo all’analisi degli eventi attuali ed i loro sviluppi. Sandeep ha una lunga esperienza nei mercati finanziari. Iniziata in un hedge fund di Chicago come ingegnere finanziario, la sua carriera è proseguita in numerose società ed organizzazioni, nel corso di 8 anni – da Barclays (Capital’s Prime Services Division) al più recente Index Research Team di Nasdaq. Sandeep detiene un M.S. in Finanza ed un MBA all’Illinois Institute of Technology di Chicago.

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