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Google Q4 Earnings: Missing an AI Edge

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“Magnificent Seven” colossus Alphabet Inc announced its Q4 earnings for 2023 on the 30th of January. Despite an uptick in overall revenues and income, the stock immediately took a tumble due to the stock missing expectations1. Said expectations are rather nuanced and gain importance in the current macroeconomic/market outlook.

Trend Studies

Given how keenly this stock features in investor sentiment (and its massive size in most broad market indices/ETFs), the fact pattern presented in its trends merits a highly nuanced look. First off, the company’s net revenues are analyzed on a regional basis under both first- and second-order terms.

Source: Leverage Shares

Region-wise, YoY trends in regional revenues show now single-digit growth, with EMEA and APAC at around 11-10%. The U.S. is the breadwinner for the company and alone accounts for as much as EMEA and APAC combined. Overall, the company’s geographical revenue streams have become fairly stable contributors.

Now, APAC historically registered growths far in excess of all other regions as seen in the 1st-order estimates. The fact that this segment’s growth is now nearly on par with all other regions is noteworthy since an “explosive growth” outlook is a key consideration for “Magnificent” status. In 1st-order terms, it can be seen that strong double-digit growth patterns has been slipping since 2022.

The 2nd-order changes (which estimate the rate of change) show no strong and sustained trends in either direction. One year’s fall is more-or-less made up in the next with no significant impact on geographical share. This buttresses the outlook that massive growth in its present mode of business cannot be reliably expected.

A similar framework applied on the company’s Net Income reveal a somewhat similar story, albeit with additional nuance.

Source: Leverage Shares

Overall, it can be seen that “Services” has witnessed progressive growth, thus making the burden of the other income-negative segments progressively easier to bear. It bears noting that the company’s long-in-the-making “Cloud” business is beginning to bear fruit in 2023 by finally turning weakly income-positive. Overall, its “Other Bets” (i.e. the likes of Waymo, Wing, et al) continue to consume cash. The 1st-order matrix reaffirms the dominant position occupied by “Services” while the wild swings in the 2nd-order matrix without really changing the segment share largely mirrors the “wax-and-wane” dynamic seen in the geographical estimates.

Outside of the numbers, however, the company’s growing “corporate costs”, which includes the costs borne by layoffs, litigation, et cetera continue to grow on an absolute basis. In 2023, the cost associated with downsizing office space in the wake of the company’s substantial layoff is a dominant feature. At the same time, it also highlights a somewhat tacit admission that growth is no longer a matter of personnel. What the company needs, instead, are new markets.

Alphabet remains dependent on ad spends. Advertisers are driven to spend to fulfill an outreach towards customers. However, in the region of greatest revenue contribution, i.e. the United States, overall consumer purchases are in decline. One interesting “proxy” for consumer behaviour could be represented by recent events at United Parcel Service (better known simply as “UPS”): after months of negotiations with the unions, the company announced the cutting of 12,000 jobs2, followed by a warning that parcel volume is likely to decline in the first half of the year (like most of 2023) followed by an expectation of some recovery in the second half of the year. Given its dependence on ad spends in America, this is a key factor in the deflation of forward-looking sentiment.

To maintain the company’s “Magnificent” status, an “explosive growth” rationale is needed. The AI theme has been a key driver for many a stock over the past year. On the front, the company finds itself on the backfoot (at least presently).

A Missing Edge?

For Alphabet, any imputation of AI driving revenue will be integrated into the performance of its segments. AI’s contribution to “Services” would likely be most visible as some estimation of greater search and ad matching efficiency as well as increased buy-ins into the cloud business by enterprises. In the former, this isn’t apparent yet.

In the latter, however, Alphabet is at least one or two beats behind the likes of Microsoft, which stated in its earnings call3 that Azure AI, by virtue of offering top performance for AI training and inference as well as the most diverse selection of AI accelerators – including the latest from AMD and Nvidia – has again made market share advancements in this past quarter. Microsoft CEO Satya Nadella stated that Microsoft is now infusing AI across every layer of its products and services, as a result of which it is winning new customers who can unlock new benefits and productivity gains.

To combat this, Alphabet is increasingly committing more and more resources to building its own place in this burgeoning market, as evidenced by its commitment to continue to spend in larger quantities to do so; greater capex is to be expected for success against the incumbent. Alphabet’s executives, for their part, seem to be asserting4 that the company’s upcoming model Gemini will be more powerful than Microsoft/OpenAI-affiliated ChatGPT 4 while holding forth that delivering the “world’s most advanced, safe, and responsible AI” is now the company’s number one priority.

Whether the service offering can be deemed substantively better than that by the likes of Microsoft, of course, remains to be seen.

In Conclusion

In its present business model, the company has hit peak growth and is now entirely stable. Given the preponderance of ad spends, it can also be assumed that the company has now gone from “growth champion” in investor expectations to a “bellwether” of the macroeconomic outlook.

The AI edge could be a game-changer but there’s a lot of ground to cover, especially given that other giants (and possibly some other small-yet-mighty upstarts) are deep in the fray. While it’s likely that Microsoft will be recognizing substantial revenue upticks as a result of its mostly-matured and effective AI-integrated offering from 2024 onwards, Alphabet still has a ways to go. Market share capture (if any) in this key battleground would likely be visible from 2025 onwards.

Until the dust settles, the stock can be expected to shed some of its more ambitious pricing levels: such is the plight of a “bellwether” in this economy.


Footnotes:

  1. “Alphabet Shares Fall After Search Revenue Misses Estimates”, 31 January 2024, Bloomberg
  2. “UPS to Cut 12,000 Jobs as Wages Rise and Package Volumes Fall”, 30 January 2024, New York Times
  3. “4 Key Takeaways From Microsoft’s Earnings Call”, 30 January 2024, Investopedia
  4. “Leaked Google Memo Shows Aimless Execs Basically Worshiping AI”, 27 January 2024, Yahoo! News

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Julian è entrato a far parte di Leverage Shares nel 2018 come parte della prima espansione della società in Europa orientale. È responsabile della progettazione di strategie di marketing e della promozione della notorietà del marchio.

Violeta Todorova

Senior Research

Violeta è entrata a far parte di Leverage Shares nel settembre 2022. È responsabile dello svolgimento di analisi tecniche e ricerche macroeconomiche ed azionarie, fornendo pregiate informazioni per aiutare a definire le strategie di investimento per i clienti.

Prima di cominciare con LS, Violeta ha lavorato presso diverse società di investimento di alto profilo in Australia, come Tollhurst e Morgans Financial, dove ha trascorso gli ultimi 12 anni della sua carriera.

Violeta è un tecnico di mercato certificato dall’Australian Technical Analysts Association e ha conseguito un diploma post-laurea in finanza applicata e investimenti presso Kaplan Professional (FINSIA), Australia, dove è stata docente per diversi anni.

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Head of Communications and Strategy

Oktay è entrato a far parte di Leverage Shares alla fine del 2019. È responsabile della crescita aziendale, mantenendo relazioni chiave e sviluppando attività di vendita nei mercati di lingua inglese.

È entrato in LS da UniCredit, dove è stato responsabile delle relazioni aziendali per le multinazionali. La sua precedente esperienza è in finanza aziendale e amministrazione di fondi in società come IBM Bulgaria e DeGiro / FundShare.

Oktay ha conseguito una laurea in Finanza e contabilità ed un certificato post-laurea in Imprenditoria presso il Babson College. Ha ottenuto anche la certificazione CFA.

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Research
Sandeep è entrato a far parte di Leverage Shares nel settembre 2020. È responsabile della ricerca sulle linee di prodotto esistenti e nuove, su asset class e strategie, con particolare riguardo all’analisi degli eventi attuali ed i loro sviluppi. Sandeep ha una lunga esperienza nei mercati finanziari. Iniziata in un hedge fund di Chicago come ingegnere finanziario, la sua carriera è proseguita in numerose società ed organizzazioni, nel corso di 8 anni – da Barclays (Capital’s Prime Services Division) al più recente Index Research Team di Nasdaq. Sandeep detiene un M.S. in Finanza ed un MBA all’Illinois Institute of Technology di Chicago.

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