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U.S. Equities vs Indian Market: Hype vs Rationale

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On the 12th of January, India’s equity markets scored yet another all-time high1 driven by a bevy of Information Technology (IT) stocks posting an encouraging forward outlook and over 50 small-cap stocks logging a double digit percentage rise in their stock prices in the course of a single week. On a 6-year basis, i.e. from the start of 2018 till the present, the relative performance can be laid out to show that this was no flash in the pan. Between the U.S.’ Nasdaq-100 and S&P 500, the United Kingdom’s FTSE All-Share Index and India’s NIFTY 50 index, NIFTY Midcap 100 index and NIFTY Smallcap 100, the Indian midcap and large cap (i.e. the NIFTY 50) indices come second and third to the Nasdaq-100.

Furthermore, the smallcap index is presently poised to overtake the broad-market S&P 500.

Some market watchers attribute this rise to foreign fund inflows; in fact, it was reported earlier that 2023 saw Indian ETFs attracting record levels of inflows2, including from «foreign portfolio buyers» (FPIs). A deeper look, however, indicates that this isn’t necessarily the case for a profound reason: not all market players behave the same way everywhere.

Ratios and Volumes

A key diagnostic for considering overvaluation lies in the consideration of price ratio evolution. Taking just one ratio – the Price-to-Earnings (PE) Ratio – for a demonstration, it’s immediately apparent that three Western indices show a marked level of similarity in overall trends in the 6-year period.

Up until mid-2022, the British index exhibited roughly similar trends as its U.S. counterparts before trending down after the British government launched measures to combat the affordability crisis and the impact of the Russo-Ukrainian conflict was factored in. While the U.S. too is currently in the midst of a elevated rate cycle to mop up cash and funnel it into now-attractive fixed income instruments, the effects on the American indices have not been as debilitating: the PE Ratios have, in fact, been climbing in fits and starts.

The Indian indices’ PE Ratios, on the other hand, have been charting a different story since 2018.

Of the three, the «FPI-favourite» NIFTY 50 was historically the most stable option. Starting circa Q1 2018, the smallcap index shed most of its overvaluation and has been broadly trending along the same lines as the NIFTY 50. The midcap continued to show bouts of overvaluation until around Q2 2022 – making it the last index to fall in line (to an extent) with the NIFTY 50.

Since then, with largely steady ratio discipline, Indian equities have been rising on the back of rising domestic consumption of goods and services efficiently translating into rising earnings for producers of said goods and services. With high moats of preference for indigenous goods and services, the biggest beneficiaries of this rise have been Indian companies. This has been a sustained phenomenon: from 1993 till 20233, the MSCI India Index rose 1,020% while the MSCI China Index rose 30%.

So what drives overvaluation? One predominant factor could be traded volumes. Considering the performance of day-over-day deltas (which would signify rise in market activity), it can be seen that the combined volumes of both Indian bourses – the National Stock Exchange and the Bombay Stock Exchange – as well as that of the London Stock Exchange (LSE):

show rapid spikes and troughs in overall volumes over the course of days, weeks and months. However, there is an overall trend of more sustained uptrends in the former than in the latter. Over the 6-year period, the Indian bourses have now overtaken London.

Meanwhile, the U.S. exchanges exhibit a very distinct and interesting pattern:

Note: «NYSE Arca» here denotes «Tape C» or regional exchange volumes, most of which is represented now via NYSE Arca.

All exchange volumes tended to be pretty flat right until 2020 when Nasdaq-listed stocks’ traded volumes uptrended and stayed elevated over the other two exchange groupings. The large spikes largely coincide with actions around options rollover and index rebalance dates which, since 2020, are dominated by actions involving Nasdaq-listed stocks.

Juxtaposing the exchange volumes over PE Ratio trends and index levels lead to the following conclusion: while American and British valuations tended to be aligned in valuation trends, the effect of «special events» (such as rollovers and rebalances) on valuations have become more sticky in America (particularly in Nasdaq-listed stocks), thus laying bare a change in market player behaviour, with the British and Indian bourses’ players exhibiting greater «rationalized» behaviour, i.e. a muted reaction to hyped narratives driven by incomplete consideration of data.

Juxtaposing the exchange volumes over PE Ratio trends and index levels lead to the following conclusion: while American and British valuations tended to be aligned in valuation trends, the effect of «special events» (such as rollovers and rebalances) on valuations have become more sticky in America (particularly in Nasdaq-listed stocks), thus laying bare a change in market player behaviour, with the British and Indian bourses’ players exhibiting greater rationalized behaviour.

It bears noting, however, that the bulk of this non-rationalized behaviour is centered around Nasdaq-listed stocks, which tend to be tech stocks. «Tech» dominates market attention quite heavily, with a select few among them attracting attention to the cost of all other companies’ stocks.

Key Takeaways

So trenchant is the Indian market players’ preference for ratio discipline that on Wednesday, i.e. the 17th of January, a missive by the Reserve Bank of India (the country’s central bank) directing banks to increase risk weights on consumer loans led to a rapid correction4 on bank stocks, followed by a downward adjustment on virtually every other sector barring IT. This correction took place despite every bank posting gains in their most recent quarter and an overall net positive forward outlook. This net positive outlook is a common theme in all other sectors. While a number of other global events have been attributed to this, said events are of little impact to a universe that is increasingly self-contained. Such a scenario is vanishingly rare in today’s equity universe in the universe.

Ironically (or perhaps quixotically), this ratio discipline is largely why a large-scale flight of capital from U.S. markets to India isn’t likely. While hype may or may not be the leading factor behind compelling overvaluation which leads to volatility, volatility presents tactical opportunities. India’s FPI universe is predominantly comprised of institutional long-term growth players seeking a «rationalized» asset mix and not, say, profit-seeking hedge fund from all over the world especially when the country’s financial regulators are prone to lay a heavy hand across an errant player’s back. While lowering «rationalization» in the U.S. bourses might have compelled some flight, it’s all within the rubric of adjusting risk.

As the examination of volumes vs ratios and index levels indicate, the market players’ playbook is steadily disaggregating across the world. For a player in the American market, the pent-up lack of market breadth is a sign that sector rotation evident in the past week is likely to continue to pick up steam over the next couple of weeks. However, whether this will lead to a period of sustained and more «rational» behaviour isn’t necessarily a given.

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  1. “Over 50 smallcap stocks rise 10-40% as Sensex hits lifetime high driven by IT shares; do you own?”, Mint, 13 January 2024
  2. “India ETF flows hit record in 2023, analysts see momentum persisting in election year”, Reuters, 15 January 2024
  3. “Market Views: Will India overtake China in investment opportunities?”, AsianInvestor, 11 May 2023
  4. “After HDFC Bank results, US Fed signals, markets fall sharpest in 19 months”, New Indian Express, 18 January 2024

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Julián se unió a Leverage Shares en 2018 como parte de la principal expansión de la compañía en Europa del Este. Él es responsable de diseñar estrategias de marketing y promover el conocimiento de la marca.

Violeta Todorova

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Violeta se unió a Leverage Shares en septiembre de 2022. Ella gestiona la realización de análisis técnicos, investigación macroeconómica y de acciones, y ofrece información valiosa que ayuda a la definición de estrategias de inversión para los clientes.

Antes de unirse a LS, Violeta trabajó en varias empresas de inversión de alto perfil en Australia, como Tollhurst y Morgans Financial, donde pasó los últimos 12 años de su carrera.

Violeta es una técnica de mercado certificada de la Asociación Australiana de Analistas Técnicos y tiene un Diploma de Postgrado en Finanzas e Inversiones Aplicadas de Kaplan Professional (FINSIA), Australia, donde fue profesora durante varios años.

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Oktay se incorporó en Laverage Shares a fines de 2019. Él es responsable de impulsar el crecimiento del negocio al mantener relaciones clave y desarrollar la actividad de ventas en los mercados de habla inglesa.

Él vino de UniCredit, donde fue gerente de relaciones corporativas para empresas multinacionales. Su experiencia previa es en finanzas corporativas y administración de fondos en empresas como IBM Bulgaria y DeGiro / FundShare.

Oktay tiene una licenciatura en Finanzas y Contabilidad y un certificado de posgrado en formación empresarial de Babson College. También es titular de una certificado CFA (Chartered Financial Analyst).

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Sandeep se unió a Leverage Shares en septiembre de 2020. Está a cargo de la investigación de líneas de productos existentes y nuevas, clases de activos y estrategias, con un enfoque particular en el análisis de eventos y desarrollos recientes.

Sandeep tiene una larga experiencia en los mercados financieros. Comenzó en un hedge fund con sede en Chicago como ingeniero financiero, su carrera abarcó varios dominios y organizaciones durante un período de 8 años, desde la División de Prime Services de Barclays Capital hasta (más recientemente) el Equipo Index Research de Nasdaq.

Sandeep tiene una maestría en Finanzas, así como un MBA del Illinois Institute of Technology de Chicago.

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